El PLC se trata de un sistema de control lógico programable capaz de realizar el procesamiento de señales binarias basándose en un programa establecido por el usuario y que tiene puertos de entrada, salida y transmisión de datos con la debida interacción para su completa operación.

Los PLCs pueden controlar procesos industriales de cualquier tipo, ya sean de baja, mediana o alta complejidad. Como pueden ser una imprenta, una armadora de vehículos, una empresa textil, una refinería, o cualquier otra actividad en la que estén presentes procesos productivos.

Todos los PLCs constan de componentes esenciales para su operación, y se clasifican en:

El primero de los elementos propios al PLC es el hardware, que comprende toda la parte electrónica, incluyendo el microcontrolador, y su tarea principal es organizar y ejecutar las diversas actividades para interactuar con el medio ambiente que rodea al PLC.

El segundo elemento propio del PLC es el software, que está conformado por una secuencia de instrucciones que a su vez integran al programa que determina la forma de actuar del PLC.

Posteriormente el PLC requiere de componentes que son externos a éste, y por medio de los cuales controla variables físicas.

Los sensores son los traductores que se encargan de comunicar al PLC la información sobre el estado que guardan las distintas variables físicas que se están controlando.

Los actuadores son los elementos sobre los cuales el PLC efectúa modificaciones en las variables físicas que se encuentra manipulando.

Y por último el equipo programador es el medio a través del cuál se aloja el programa en la unidad de memoria del PLC.

Modelando al PLC a manera de bloques se observa que los elementos propios del PLC se ubican dentro del cuadro color amarillo, en donde el hardware es la parte electrónica y el software se encuentra guardado en una unidad de memoria. Todos los componentes que se encuentran fuera del cuadro amarillo son los elementos externos que auxilian al PLC en su operación.

Las partes que integran a un control lógico programable son:

Para tener una idea más concreta de cómo identificar un PLC, se toma un ejemplo de tantos modelos cómo existen en el mercado y se muestran sus diferentes partes:

Cabe mencionar que todos los módulos pueden instalarse de manera distinta, con excepción de la unidad central de proceso y la fuente de alimentación, quienes tienen su lugar reservado.

La unidad central de proceso basa su funcionamiento en un microcontrolador o microprocesador, del mismo modo que en una computadora personal, pero con la diferencia de que en un PLC su sistema operativo es exclusivo y depende de cada fabricante.

El módulo de la unidad central de proceso es considerado el módulo principal, ya que este tiene que realizar la gestión de ordenar, organizar y almacenar los datos que se derivan de la comunicación entre las distintas partes, ya sean propias o externas al PLC. Se encargan del trabajo de intercomunicación de los sensores y actuadores externos al PLC, con los circuitos de baja potencia que conforman a la unidad central de proceso del PLC. Además, los módulos de entrada y salida cuentan con indicadores luminosos que informan de manera visual el estado que guardan las entradas y salidas de datos del PLC.

Los actuadores reciben esta denominación porque la función que tienen en el sistema de control es precisamente la de activar un dispositivo de potencia para que realice un trabajo físico.

Existe una gran variedad de elementos actuadores, los cuales se tienen que seleccionar de acuerdo a la variable física que tendrán que modificar, esto quiere decir, la cantidad de fuerza a emplear, longitud a desplazar, etc. Como ejemplo de actuadores más comunes se pueden citar: actuadores neumáticos, estos son empleados para efectuar movimiento lineales; motores, existen una gran variedad, que pueden ser tanto neumáticos, eléctricos o hidráulicos y todos sirven para proporcionar movimientos lineales. Para programar un PLC es decir guardar en memoria las secuencias que tiene que ir ejecutando, en la actualidad se puede realizar tanto con computadoras personales como con computadoras portátiles, además se cuenta con programadores manuales.